HISTORIA DE LA CIUDAD DE MÉRIDA
Augusta Emérita fué fundada en el año 25 a.c. por Publio Carisio, en nombre del Emperador Augusto, quien asentó a los veteranos de las Legiones  V Alandae y X Gémina en este lugar de la Lusitania. Fundación imperial que había de servir para varios fines: el aquietamiento de los soldados, el guarnecer una región con aborígenes levantiscos y, sobre todo, para asegurar la defensa del Puente, fundamental en las comunicaciones Norte-Sur por el Oeste , marginando la ruta marítima, dificil y complicada en ciertas épocas del año.
    En el origen de esta ciudad también hay transfondo de una pensada politica imperial . Mérida nació con una visión de futuro, con idea de gran urbe, como ejemplo vivo para los territorios conquistados de lo que el poder del Estado y la romanidad  misma significaban.
   Augusto dividio a la península en tres provincias : Bética, Tarraconense y Lusitania, fijando la capitalidad de esta última en  Augusta Emérita, que tomo el nombre del Emperador y de los veteranos "emeriti" que en ella se asentaron.
    Pero mientras que la Bética  fué provincia senatorial, no sólo como consecuencia  de una prolongada vinculación a Roma, sino por el arraigo que alli tuvo aquella cultura, la Tarraconense y la Lusitania estuvieron supeditadas directamente al Emperador, bajo el gobirerno de un legado protector con amplisimas facultades .Esto, tanto en el aspecto social como en el económico, marcará diferencias entre unas provincias y otras; sobre todo en la Lusitania  al principio de su creación. El patrocinio imperial hizo posible la grandeza y diversidad de las construcciones. Pero habrían de pasar casi noventa años, hacia el sesenta d.c. bajo el imperio de Otón, para que llegaran otras familias romanas , que completarían esa labor de conquista total  e irían dejando la impronta de lo que realmente constituía  la esencia de la romanidad.
    Aunque existen vestigios  en la comarca de Mérida de pobladores autóctonos de mucho antes de la llegada de Roma (El Dólmen del Prado de Lácara)  puede decirse que la ciudad surgió de nuevo , en un principio con carácteres de guarnición militar, para configurarse luego como urbe con perfiles acusados de centro de irradiación de cultura.
         Desde un principio contaría con monumentales construcciones  y no solamente desde un plano urbanístico propiamente dicho, o de infraestructura     que diriamos hoy (red de alcantarillado, captaciones y conducciones de agua, trazados urbanos, comunicaciones. etc.) sino también destinados al culto y al esparcimiento. Mérida se convirtió enseguida en centro vital de comunicaciones ; la ruta Norte-Sur, la llamada "Via de la Plata" ( Astorga, Mérida, Sevilla) fué la más importante de la península ; otras calzadas conducian a Lisboa, o al Oeste por el puente de Alcántara, o a Zaragoza por Toledo...
     Hasta diez caminos diferentes facilitaron  el desarrollo y la explotación de grandes extensiones de tierra , colonizadas por los veteranos licenciados y las familias que les siguieron.
     Desde muy pronto se emitieron monedas en Mérida en plata y cobre, con diversidad de cuños que se referian a los reinados de Augusto y Tiberio y alusivas también a los personajes de la Colonia  y a su fundación. Sin embargo la ceca,romana  emeritense apenas funcionó unos sesenta años, al prohibir Calígula las emisiones de monedas en la Península.
      Centro administrativo, jurídico, económico, militar y cultural, Mérida alcanzó enseguida gran auge, que perduró hasta muy entrada la caida del Imperio.
       Entre las diecisiete ciudades  más importantes de entonces , Ausonio otorgó a Mérida  el noveno lugar, por supuesto el primero de la península.
       El aforo de sus lugares de esparcimiento (Teatro, Anfiteatro y Circo) nos indican que no sólo tuvo una población crecida, sino que era un centro de atracción importante.
                                           EL  TEATRO

               Es el monumento más característico y conocido de Mérida. De siempre ha permanecido al aire, como grandes muñones , los siete mazacotes de la parte alta del graderio, tradicionalmente conocidos como "Las siete sillas". La fachada posterior revestida de sillares de granito tallados a la rústica para dar con sus pronunciados "verrugos" un agradable juego de luces y sombras, fué cantera saqueada en las distintas épocas en beneficio de otras construcciones emeritenses.
              Aprovechando la ladera de una suave colina Marco Agripa mandó levantar el teatro en el año 16-15 a.c.
              El frente de la escena, bella obra arquitectónica en mármoles blancos azulados y rojo, se levantó mucho después , ya en época de Trajano( I-II-d.c.) sin que conozcamos como sería la fachada original, posiblemente en madera. En las tallas de las cornisas y remates del frontis , planteado en dos órdenes , intervinieron artistas griegos  según las firmas que contienen varios fragmentos.
    El graderio del Teatro  se dividía en sectores, bastantes diferenciados entre sí : ima cavea, media cavea, summa cavea, que venía a distinguir el planteamiento social de la época.
    La "Orchestra", lugar destinado al coro, es un espacio semicircular situado delante de la escena , pavimentado en mármol azulado, con bandas rojas.
    Tras el proscenio se extiende la escena, de grandes dimensiones (7.60 m.), que estuvo cubierta de entarimado.
    Bajo la dirección del arqueólogo J. Ramón Mélida se iniciaron las excavaciones definitivas de este monumento en 1.910.

                                                   EL ANFITEATRO

      Destinado a los espectáculos gladiatorios, se levanta junto al Teatro. De menores proporciones que otros conocidos en la península, conserva sin embargo el porte de gran edificio. Se inauguró según inscripciones encontradas en el año 8 a.c.
      De planta eliptica, parten del eje mayor, en cada extremo, grandes corredores por los que se accedía a la arena. En el centro y en el sentido del eje menor, se abre la puerta principal, dando hacia el sur, con acceso directo también a aquellas y al palco que se situaba sobre la misma puerta; frente a este y al lado opuesto, estaba el palco del que hoy llamariamos empresario (editor) de los juegos.Junto a los dos corredores que parten de los extremos del eje mayor, se ven las " espoliaria" habitaciones destinadas a la espera de los gladiadores o como jaulas de fieras.
        En la arena fue cavada una fosa recubierta con cal hidráulica  y también a roca vista, cuyo destino es dudoso que era cubierta por un entarimado en madera cuando practicaban los juegos.
        La disposición de los graderios es igual que en el teatro(cavea ima, media, suma.). La capacidad del anfiteatro se ha calculado entre 14.000 y 15.000 espectadores.
        El podio que separaba la arena de los graderios estuvo recubierto de mármol. Un antepecho coronado de cornisa de granito discurría alrededor de la arena. En 1.979 fueron encontradas junto al lado del saliente del monumento , varias piezas del antepecho correspondiente a uno de los palcos , que llevaba adheridas pinturas al fresco, hoy expuestas en el museo.
        En Augusta Emérita se han encontrado restos de varias casas romanas , todas ellas eran domus señoriales y extramuros, las más importantes son la Casa Basílica, la Casa del Anfiteatro y la Casa del Mitreo.

                                             LA CASA DEL MITREO

         Surgió casualmente en 1.964 al efectuarse una explanación de terreno y aún está en buena parte sin excavar. La suntuosidad de esta mansión se pone de manifiesto por sus pinturas al fresco de gran calidad y de estilo pompeyano y sobre todo, los mosaicos.
         Las habitaciones descubiertas se distribuyen en torno a un pequeño atrio tetrásilo (con estanque central en mármoles),  un peristilo con "impluvium" y un "varidarium" ajardinado. Casi todas las habitaciones presentan pavimento de mosaicos a base de dibujos geométricos, excepto la que contiene un medallón central con Eros  y la estancia del mosaico cósmico.

                                         BASILICA DE SANTA EULALIA

          Se erigió en el siglo IV en las inmediaciones donde fue inmolada Sta. Eulalia durante la persecución de Diocleciano en el 304 d.c.
          Aparte del significado religioso es un monumento impresionante en el que destaca su sobriedad y la grandiosidad histórica.
          En 1.990 se iniciaron en la Iglesia obras de acondicionamiento. Estas obras dieron lugar a la excavación arqueológica de su subsuelo con vistas a la defensa y conocimeniento de los restos arqueológicos que hubiera en su solar.

                                            ARCO DE TRAJANO

          No se trata de un arco triunfal, como se ha creido. Lo más probable es que fuese una puerta monumental situada en la "Via Kardo" que daba entrada al Foro Provincial.
          Es de una construcción robusta y de grandes proporciones , de casi 15 metros de alto, formando el arco dóvelas de gran tamaño unidas por la gravedad. Se conoce el pavimento que discurría por debajo del actual, formado por grandes losas de mármol blanco. Es posible que estuviera cubierto con tableros de mármol y adornado con estatuas.

                                                     TEMPLO DE DIANA

           Así lo llamó Bernabé Moreno de Vargas, historiador de Mérida, en el siglo XVII. Se ha conservado relativamente bien gracias a que buena parte de su estructura sirvió para que el Conde de los Corbos construyese su casa-palacio aprovechando los restos romanos. Las paredes de la casa sostuvieron las columnas y otros elementos de la fábrica original.
            Se erigió en una zona un poco más elevada de la población, dando la fachada principal, hacia el Foro Municipal; la fachada opuesta daba a la "Via Decumana" hoy la calle Sta. Eulalia. Exáctilo y periptero, seis columnas en los lados menores y once a lo largo. Los capiteles de estilo corintio, toda la obra fue estucada conservándose bastantes vestigios de esta decoración.
             El "Templo de Diana" probablemente se levantó a caballo de los siglos I y II d.c.

                                                EL  PUENTE

            Es uno de los puentes más largos del mundo antiguo, mide 792 metros. Su construcción fue de hormigón recubierto por sillares de granito almuadillado.Los arcos se apoyan en redondas pilastras hacia arriba de la corriente y planas aguas abajo. Entre los arcos se abren también aliviaderos para descargar en las avenidas.
            A lo largo de los siglos no se ha podido evitar que el puente sufriera daños por las crecidas, pero también padeció las agresiones como consecuencia de las guerras. Siempre se empleó el granito en las reconstrucciones, donde mejor se aprecia es en el tramo de siete arcos ainmediato al Alcazaba.
 

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